Ο σκληρός πυρήνας στο κέρας των λευκών ρινόκερων (εδώ στην υπολογισμένη τομογραφική εικόνα ενός κέρατος με κόκκινο να αναγνωρίσει) δέχεται το μυτερό και εντυπωσιακό σχήμα. Εικόνα: Ryan Ridgely, Πανεπιστήμιο του Οχάιο
Τα κέρατα των ρινόκερων είναι χτισμένα σαν μολύβια: έχουν σκληρό πυρήνα και μαλακότερη εμφάνιση. Ως αποτέλεσμα, διατηρούν το αιχμηρό και διακριτικό σχήμα τους παρά τη βαριά χρήση που συχνά συναντούν. Αυτό αποκαλύφθηκε από τον Tobin Hieronymus του Πανεπιστημίου του Οχάιο στην Αθήνα και τους συναδέλφους του κατά τη διάρκεια εξετάσεων με τομογράφο υπολογιστή και κάτω από το μικροσκόπιο. Για τις δοκιμασίες τους, οι επιστήμονες εξέτασαν τα κεφάλια των λευκών ρινών που είχαν ζήσει σε ζωολογικούς κήπους και πέθαναν φυσικό θάνατο. Εκτός από την κερατίνη; η ουσία του οποίου το σώμα σχηματίζει επίσης τα μαλλιά ή τα νύχια; Οι ερευνητές ανακάλυψαν τις ενώσεις του ασβεστίου και τη μελανίνη στα κέρατα των ζώων. Το ασβέστιο χρησιμεύει για την ενίσχυση, ενώ η μελανίνη προστατεύει από την υπεριώδη ακτινοβολία του ήλιου, γεγονός που καθιστά το υλικό αδύναμο και εύθραυστο με την πάροδο του χρόνου.

Μέσα από τα κέρατα, οι επιστήμονες έδειξαν τακτικές δομές που υποδηλώνουν ότι τα κέρατα συσσωρεύονται σε κανονικούς κύκλους παρόμοιους με τους δένδρους του δέντρου. Τα υλικά είναι στρωματοποιημένα κατά τέτοιο τρόπο ώστε να δημιουργείται το τυπικό σχήμα των κέρατων και το κέρατο να παραμένει πάντα αιχμηρό παρά το φορτίο. Τα κέρατα των ρινόκερων είναι παρόμοια με τις οπλές των αλόγων, το κέλυφος των χελωνών ή τα ράμφη των παπαγάλων. Αυτό επίσης εξαλείφει την υπόθεση ότι τα κέρατα που αναπτύχθηκαν αρχικά από τα μαλλιά, εξηγούν τους επιστήμονες.

Οι ερευνητές ελπίζουν να είναι σε θέση να συνεισφέρουν με τη μελέτη τους στην προστασία των ρινόκερων. Τα μεγάλα ζώα απειλούνται ακριβώς λόγω του κέρατος τους: στην Υεμένη, τα κέρατα αποτελούν σημαντικά σύμβολα κατάστασης ως λαβές μαχαιριών, ενώ στην Ανατολική Ασία η σκόνη που εξάγεται από το κέρατο θεωρείται πανάκεια για διάφορες ασθένειες.

Ο Tobin Hieronymus (Πανεπιστήμιο του Οχάιο στην Αθήνα) και άλλοι: Journal of Morphology, τόμος 267, σελ. 1172 ddp / science.de; Ulrich Dewald ad

© science.de

Συνιστάται Επιλογή Συντάκτη