Η εικόνα Cassini της στροβιλώδους στροβίλου προέκυψε από απόσταση περίπου 90.000 χιλιομέτρων. Εικόνα: NASA / JPL / Πανεπιστήμιο της Αριζόνα
Διαβάστε διάχυτα Οι αστρονόμοι έχουν ανακαλύψει και φωτογραφίσει μια γιγαντιαία vortex με το διαστημικό καθετήρα Cassini πάνω από το φεγγάρι του Τιτανίου του Κρόνου. Με διάμετρο περίπου 2.400 χιλιομέτρων, η δίνη του μεθανίου, του αιθανίου και άλλων οργανικών ενώσεων καλύπτει ένα μεγάλο μέρος της περιοχής του βόρειου πόλου αυτού του δεύτερου μεγαλύτερου φεγγαριού του ηλιακού συστήματος. Η δίνη είναι ίσως ήδη για μερικά χρόνια και θα διαλύσει σε μια δεκαετία ή δύο, υποψιάζονται οι ερευνητές. Σύμφωνα με τα μοντέλα τους, η δημιουργία τέτοιων γιγαντιαίων σύννεφων πάνω στον Τιτάνα υπακούει σε έναν κύκλο που επαναλαμβάνεται περίπου κάθε τριάντα χρόνια. Οι πρώτες εικόνες της vortex σύννεφο έκαναν το διαστημικό σκάφος Cassini σε ένα flyby ήδη στα τέλη Δεκεμβρίου. Σε μια άλλη πτήση δύο εβδομάδες αργότερα, οι ερευνητές κατάφεραν να παρατηρήσουν ξανά τον σπόνδυλο. "Είχαμε αναμείνει ένα σύννεφο, αλλά ήμασταν έκπληκτοι για το μέγεθος και τη δομή του", σχολιάζει ο Christophe Sotin από το Πανεπιστήμιο της Nantes, ένας από τους εμπλεκόμενους επιστήμονες. Η παρατήρηση ταιριάζει με την ανακάλυψη που ανακοίνωσε μια διεθνής ομάδα ερευνητών μόλις πριν από λίγες εβδομάδες: υπάρχουν λίμνες υγρού μεθανίου στην περιοχή του Βόρειου Πόλου της Σελήνης, καθώς και εικόνες ραντάρ που λαμβάνονται από την Cassini. Και οι δύο μαζί επιβεβαιώνουν τώρα την υπόθεση ότι υπάρχει ένας παρόμοιος κύκλος καθίζησης στον Τιτάνα όπως στη Γη. Το μεθάνιο από τις λίμνες εξατμίζεται, σχηματίζει σύννεφα και έπειτα κατεβαίνει ξανά σαν βροχή.

Θα μπορούσε να υπάρξει και ένας κανονικός κύκλος: σύμφωνα με τα μοντέλα των ερευνητών, ο σχηματισμός σύννεφων διαρκεί περίπου 25 χρόνια, ακολουθούμενος από μια περίοδο σχεδόν χωρίς σύννεφο πέντε χρόνων, μέχρι να σχηματιστεί νέφος. Κατά τη διάρκεια αυτού του κύκλου, τα σύννεφα αναμένεται να μετατοπιστούν από την περιοχή του Βόρειου Πόλου της Σελήνης στο Νότιο Πόλο, εκτιμούν οι ερευνητές.

Ο διαστημικός καθετήρας Cassini θα πετάξει πάνω από τον Τιτάνα μια δωδεκάδα φορές μέσα στους επόμενους μήνες. Οι επιστήμονες θέλουν να εκμεταλλευτούν αυτή την ευκαιρία για να παρατηρήσουν την ανάπτυξη της στροβιλώδους στροβίλου πιο κοντά. Η Cassini βρίσκεται στο διάστημα από τον Οκτώβριο του 1997 και έφτασε στον Κρόνο τον Ιούλιο του 2004. Από τότε, ο καθετήρας έχει περιστρέψει τον πλανήτη, έρχεται σε ορισμένες περιπτώσεις πολύ κοντά σε 7 από τα 47 γνωστά φεγγάρια του.

Ανακοίνωση από το Εργαστήριο Πρόωσης Jet, Pasadena ddp / science.de; Ulrich Dewald ad

© science.de

Συνιστάται Επιλογή Συντάκτη