Ήδη τον Ιούλιο του 2006, η Cassini έκανε την πολυαναμενόμενη καταγραφή ραντάρ, η οποία δείχνει σαφώς τις λίμνες στον Τιτάνα για τους ερευνητές. Φωτογραφία: NASA / JPL / USGS
Μια διεθνής ομάδα αστρονόμων βρήκε επιτέλους τις μακρινές λίμνες στο φεγγάρι του Κρόνου Τιτάνα: Οι καταγραφές διαστημοπλοίων Cassini δείχνουν μια πληθώρα σκοτεινών σημείων γύρω από τον Βόρειο Πόλο της Σελήνης, που σύμφωνα με τους επιστήμονες είναι σαφώς συσσωρεύσεις υγρού υλικού, πιθανώς μεθανίου. Ορισμένες από τις σκοτεινές περιοχές περιβάλλονται από δομές που μοιάζουν με κανάλια, οι οποίες θα μπορούσαν να είναι εισόδους για τις λίμνες, ενώ άλλες βρίσκονται σαφώς σε κοιλότητες στο έδαφος, που μοιάζουν με λιμνούλες κρατήρα ή ηφαίστεια στη γη. Οι ερευνητές υποψιάζονται ότι αυτά τα πηγάδια είναι γεμάτα με υγρό κυρίως κατά τη διάρκεια του χειμώνα του τιτανίου και αφυδατώνονται εν όλω ή εν μέρει το καλοκαίρι. Η ύπαρξη υγρών λιμνών μεθανίου στη Σελήνη του Κρόνου ήταν πολύ πιθανή πριν από την αποστολή Cassini. Παραδόξως, όμως, τα δεδομένα από το διαστημικό σκάφος δεν μπόρεσαν να τεκμηριώσουν αυτή τη διατριβή; μέχρι σήμερα: Οι τρέχουσες φωτογραφίες είναι από τις 22 Ιουλίου του περασμένου έτους και δείχνουν μια περιοχή βόρειου ημισφαιρίου πάνω από 70 μοίρες βόρειου γεωγραφικού πλάτους. Στην οθόνη υπάρχουν 75 στρογγυλές και ακανόνιστες περιοχές με διαμέτρους μεταξύ 3 και 70 χιλιομέτρων, οι οποίες φαίνονται πολύ πιο σκούρες στις εικόνες ραντάρ από ό, τι το περιβάλλον τους. Έτσι, αυτές οι περιοχές πρέπει να περιέχουν υλικό που αντανακλά ένα ασυνήθιστα μικρό ποσοστό των προσπίπτοντων ηλεκτρομαγνητικών κυμάτων; ένα χαρακτηριστικό που είναι χαρακτηριστικό των εξαιρετικά λείων επιφανειών όπως αυτές των υγρών, του πάγου ή των λείων βράχων.

Η πρόταση ότι αυτές οι σκοτεινές κηλίδες είναι πράγματι γεμάτες με υγρό κοιλώματα υποστηρίζεται από τη στενή τους ομοιότητα με τις λίμνες της Γης, γράφουν οι ερευνητές. Για παράδειγμα, σε ορισμένες από τις ιδιαίτερα σκοτεινές, σκοτεινές περιοχές, υπάρχουν απότομες, εύκολα αναγνωρίσιμες άκρες παρόμοιες με αυτές των ηφαιστειακών κρατήρων. Άλλοι μοιάζουν με πλημμυρισμένους ποταμούς και δελτάδες με τις φθαρμένες, καμαρωμένες άκρες τους. Επιπλέον, οι επιστήμονες ήταν σε θέση να εντοπίσουν μερικές καταθλίψεις που επί του παρόντος είναι μόνο μερικώς γεμάτες με υγρό ή και κενό.

Οι λίμνες δείχνουν, σύμφωνα με τους ερευνητές, ότι υπάρχει πράγματι κύκλος βροχοπτώσεων στον Τιτάνα: το μεθάνιο, ένα από τα κύρια συστατικά της ατμόσφαιρας του Τιτάνα, συμπυκνώνεται κατά τη διάρκεια του τρέχοντος χειμώνα, κατακρημνίζεται στην επιφάνεια, συλλέγεται σε κατάθλιψη και εξατμίζεται πάλι, να πέσει πάλι ως ένα ίζημα. Το καλοκαίρι του καλοκαιριού, αυτή η εξάτμιση αυξάνεται έτσι ώστε οι λίμνες να συρρικνώνονται ή ακόμη και να στεγνώνονται. Στη συνέχεια, οι επιστήμονες θέλουν να εξετάσουν την ακριβή σύνθεση, το βάθος και την ιστορία των λιμνών και να δουν αν αλλάζουν με την πάροδο του χρόνου.

Ellen Stofan (Πανεπιστημιακό Κολλέγιο, Λονδίνο) και άλλοι: Nature, τόμος 445, σελ. 61 ddp / science.de; Ilka Lehnen-Beyel διαφήμιση

© science.de

Συνιστάται Επιλογή Συντάκτη